NASA wyśle helikopter na Marsa

0
Mars Helicopter, mały, autonomiczny wiropłat, będzie podróżował z łazikiem misji Mars 2020, która ma się rozpocząć w lipcu 2020 roku. Źródło: NASA / JPL-Caltech

Tego jeszcze nie było! NASA wyśle na Czerwoną Planetę pierwszy obiekt latający – mały helikopter, który będzie podróżował razem z następnym marsjańskim łazikiem – Mars 2020.

Mars Helicopter to mały, autonomiczny wiropłat, będzie podróżował z łazikiem Mars 2020 (nie ma on jeszcze ostatecznej nazwy), która ma się rozpocząć w lipcu 2020 roku. To demonstracja technologii, która będzie próbować kontrolowanego lotu w cienkiej atmosferze Marsa, co może umożliwić bardziej ambitne misje w przyszłości.

„Idea helikoptera lecącego po niebie innej planety jest ekscytująca: Mars Helicopter ma wiele obietnic dla naszych przyszłych misji naukowych, odkrywczych i eksploracyjnych na Marsa.”

– powiedział administrator NASA Jim Bridenstine.

„To ekscytujące i wizjonerskie osiągnięcie zainspiruje młodych ludzi w całych Stanach Zjednoczonych do zostania naukowcami i inżynierami, torując drogę do jeszcze większych odkryć w przyszłości” – powiedział John Culberson, Członek Izby Reprezentantów Stanów Zjednoczonych.

Rozpoczęty w sierpniu 2013 r. jako projekt rozwoju technologii w NASA Jet Propulsion Laboratory, marsjański śmigłowiec musiał udowodnić, że duży potencjał może być ukryty w małym opakowaniu. To wynik czterech lat projektowania, testowania i zmian ciężaru do ok. 1,8 kilograma. Jego kadłub ma rozmiar mniej więcej grejpfruta, a jego bliźniacze, przeciwbieżne śmigła będą kręcić się w cienkiej marsjańskiej atmosferze z prędkością prawie 3000 obrotów na minutę – około 10 razy szybciej niż helikopter na Ziemi.

„Eksplorowanie Czerwonej Planety za pomocą Mars Helicopter NASA jest przykładem pomyślnego połączenia innowacji w dziedzinie nauki i technologii i jest wyjątkową okazją do przyspieszenia eksploracji Marsa w przyszłości. Po tym jak 117 lat temu bracia Wright udowodnili, że moc, ciągły i kontrolowany lot jest możliwy tutaj na Ziemi, inna grupa amerykańskich pionierów może udowodnić, że to samo można zrobić w innym świecie.” – powiedział Thomas Zurbuchen, NASA Mission Mission Directorate Associate Administrator.

Helikopter zawiera również wbudowane funkcje potrzebne do działania na Marsie, w tym ogniwa słoneczne do ładowania swoich akumulatorów litowo-jonowych, oraz mechanizm grzewczy, aby utrzymać ciepło przez zimne marsjańskie noce. Ale zanim helikopter będzie mógł latać na Marsie, musi się tam dostać. Zrobi to będąc przymocowanym do łazika Mars 2020.

Po wylądowaniu łazika na powierzchni planety, zostanie znalezione odpowiednie miejsce do wypuszczenia śmigłowca z pojazdu i postawienia go na powierzchni. Następnie łazik oddali się od helikoptera do bezpiecznej odległości, z której będzie przekazywał polecenia. Po naładowaniu akumulatorów i przeprowadzeniu testów, kontrolerzy na Ziemi będą dowodzić śmigłowcem Marsa, aby odbył swój pierwszy autonomiczny lot w historii.

„Nie mamy pilota, a Ziemia będzie o kilka minut świetlnych stąd, więc nie ma sposobu, aby sterować tą misją w czasie rzeczywistym. Zamiast tego mamy autonomiczną możliwość, która będzie w stanie odbierać i interpretować polecenia z Ziemi, a następnie samodzielnie wykonywać misję” – powiedział Mimi Aung, Mars Helicopter project manager.

Pełen 30-dniowy test będzie obejmować do pięciu lotów o coraz większych odległościach, do kilkuset metrów i długości do 90 sekund. Podczas pierwszego lotu śmigłowiec wykona krótki test wzbijając się na 3 metry, gdzie będzie się unosił przez około 30 sekund.

Jako demonstracja technologii, śmigłowiec marsjański jest uważany za projekt wysokiego ryzyka, ale jednocześnie wysokiej nagrody. Jeśli nie zadziała, plany i cele misji Mars 2020 nie zostaną naruszone. Jeśli zadziała, śmigłowce mogą mieć realną przyszłość jako nisko-latający zwiadowcy i pojazdy powietrzne w celu uzyskania dostępu do miejsc, do których nie można dojechać drogą lądową.

„Zdolność do zobaczenia, co leży poza następnym wzgórzem, jest kluczowa dla przyszłych odkrywców. Mamy już wspaniałe widoki Marsa z powierzchni, jak również z orbity, z dodatkową perspektywą widoku z lotu ptaka z Marscoptera. Możemy sobie tylko wyobrazić, co przyniosą przyszłe misje”- powiedział Zurbuchen.

Mars 2020 zostanie wystrzelony za pomocą rakiety Atlas V (ULA) i oczekuje się, że dotrze na Marsa w lutym 2021 roku.

Łazik przeprowadzi geologiczne oceny miejsca lądowania na Marsie, określi warunki do zamieszkania w środowisku marsjańskim, poszuka śladów pradawnego życia na Marsie oraz oceni zasoby naturalne i zagrożenia dla przyszłych misji. Naukowcy wykorzystają instrumenty znajdujące się na pokładzie łazika, aby zidentyfikować i zebrać próbki skał i gleby, zamknąć je w zaplombowanych pojemnikach i pozostawić na powierzchni planety, aby potencjalnie wysłać je na Ziemię podczas przyszłej misji na Marsa.

Źródło: NASA Jet Propulsion Laboratory