Podróż do metalicznego świata Psyche

0
Koncepcja sondy Psyche, która przeprowadzi bezpośrednią eksplorację asteroidy uważanej za pozostałość jądra planetarnego. Źródło: SSL/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech

NASA wyśle sondę kosmiczną o nazwie Psyche. Tym razem nie jest to skomplikowany akronim. Nazwa sondy pochodzi od obiektu, który ma zbadać, a jest nią asteroida (16) Psyche (w mitologii Greckiej Psyche to jedna z nimf), która krąży wokół Słońca między Marsem a Jowiszem. Tym, co sprawia, że asteroida Psyche jest wyjątkowa, jest fakt, że wydaje się być odsłoniętym niklowo-żelaznym jądrem młodej planety z czasów początku Układu Słonecznego, która utraciła skorupę w wyniku kolizji z innymi ciałami. Będzie to pierwszy metalowy obiekt zbadany przez człowieka za pomocą sondy kosmicznej. Start misji planowany jest w 2022 roku. Sonda ma dotrzeć do asteroidy w 2026 roku i okrążać ją przynajmniej przez rok.

Misja Psyche jest częścią programu NASA Discovery, którego celem jest umożliwienie częstego realizowania misji kosmicznych o wysokiej wartości naukowej i stosunkowo niewielkich kosztach. Misje wybierane są na zasadzie konkursu spośród propozycji nadsyłanych przez amerykańskie instytucje naukowe i uniwersyteckie. Misja Psyche jest 14 misją wybraną w ramach programu NASA Discovery.

Asteroida Psyche

Psyche ma nieregularny kształt i średnicę wynoszącą ok. 240 km. Jest to jedyna znana nam asteroida zbudowana w 95% z metali. To sprawia, że jest istną „żyłą złota” – na jej powierzchni będzie można znaleźć ogromne ilości złota, niklu i innych drogocennych metali.

Głęboko w skalistych planetach – w tym Ziemi – poniżej skalistego płaszcza i skorupy planet, znajduje się metaliczne jądro. Ponieważ nie możemy bezpośrednio zobaczyć ani zmierzyć jądra Ziemi, Psyche oferuje wyjątkową możliwość do zajrzenia w burzliwą przeszłość kolizji i akrecji (opadania rozproszonej materii na powierzchnię w wyniku działania grawitacji), które stworzyły planety skaliste.

Sonda badająca asteroidę wyposażona będzie w kamerę, magnetometr, spektrometr neutronowy i gamma.

Cele naukowe misji Psyche

  • Zrozumieć poprzednio niezbadany element budowy planety: żelazne jądro.
  • Zajrzeć wgłąb planet skalistych, w tym Ziemię, bezpośrednio badając wnętrze ciała, które inaczej nie byłoby widoczne.
  • Odkryć nowy typ świata. Po raz pierwszy zbadać świat wykonany nie z kamienia i lodu, ale z metalu.

Przedmioty badań

  • Ustalenie, czy Psyche jest jądrem, czy jest to materiał niestopiony.
  • Określenie względnego wieku regionów na powierzchni Psyche.
  • Ustalenie, czy małe metalowe bryły zawierają te same lekkie elementy, które są przewidywane dla jądra Ziemi.
  • Ustalenie, czy Psyche powstało w warunkach utlenienia czy redukcji w porównaniu do jądra Ziemi.
  • Opisanie topografii Psyche.

Komunikacja optyczna Deep Space (DSOC)

Misja Psyche jest też wyjątkowa z innego powodu. Przetestuje bowiem wyrafinowaną nową technologię komunikacji laserowej – Deep Space Optical Communication (DSOC) – która koduje dane w fotonach (zamiast falach radiowych) w celu komunikacji między sondą w kosmosie a Ziemią. Używanie światła zamiast radia pozwala sondzie przekazywać więcej danych w określonym czasie. Za DSOC odpowiada słynne Jet Propultion Laboratory.

Źródło: NASA